Cómo el primer comisionado de béisbol'lideró una conspiración de silencio para preservar la línea de color de béisbol's

La Asociación de Escritores de Béisbol de América anunció recientemente que eliminaría el nombre del ex Comisionado de las Grandes Ligas de Béisbol Kenesaw Mountain Landis de las placas otorgadas a los MVP estadounidenses y de la Liga Nacional.

La decisión se tomó después de que varios ex MVP, incluidos los ganadores de los premios Negros Barry Larkin y Terry Pendleton, expresaron su descontento con que sus placas fueran nombradas en honor a Landis, quien mantuvo el juego segregado durante los 24 años que sirvió como comisionado desde 1920 hasta su muerte en 1944. Los Dodgers de Brooklyn terminaron la línea de color cuando firmaron a Jackie Robinson para un contrato en octubre de 1945, menos de un año después de la muerte de Landis.

 Otorgado al jardinero de los Atléticos de Oakland Rickey Henderson, el Premio al Jugador Más Valioso de la Liga Americana de 1990 destaca el nombre de Kenesaw Mountain Landis.
En el futuro, el premio y la placa ya no incluirán el nombre de Landis. Fotos de las Grandes Ligas a través de Getty Images

Landis ha tenido a sus defensores a lo largo de los años. En el pasado, el ensayista David Kaiser, el historiador del béisbol Norman Macht, el biógrafo de Landis David Pietrusza y el sobrino del comisionado, Lincoln Landis, han afirmado que no hay evidencia de que Landis haya dicho o hecho algo racista.

Pero en mi opinión, es lo que no dijo y no hizo lo que lo convirtió en racista.

En mi libro «Conspiracy of Silence: Sportswriters and the Long Campaign to Desegregate Baseball», sostengo que la línea de color del béisbol existió tanto tiempo como lo hizo porque los escritores deportivos blancos de la nación permanecieron en silencio al respecto, incluso mientras los activistas negros y progresistas hacían campaña por la integración.

Sin embargo, los que dirigían la liga poseían mucho más poder que los escritores deportivos. Landis, junto con los propietarios, sabían que había jugadores negros lo suficientemente buenos para jugar en las grandes ligas. Si quisiera integrar las Grandes Ligas de Béisbol, podría haberlo hecho.

En cambio, hizo todo lo que pudo para evitar que el resto de Estados Unidos supiera cuán talentosos eran los jugadores de béisbol negros.

Las peticiones se ignoran

Cuando Landis se convirtió en comisionado en 1920, el béisbol había estado segregado desde que se llevó a cabo un llamado «acuerdo de caballeros» entre los propietarios de equipos en la década de 1880.

Sin embargo, era una práctica común en la década de 1920 que los equipos de Grandes Ligas ganaran dinero extra en la temporada baja jugando equipos negros en juegos de exhibición. Landis puso fin a estos juegos porque quería poner fin a la vergüenza de que los equipos negros ganaran tan a menudo.

 El reportero deportivo afroamericano Sam Lacy sonríe en un retrato en blanco y negro de 1960.
Sam Lacy empujó a Kenesaw Mountain Landis a abogar por el fichaje de jugadores negros. Periódicos afroamericanos / Gado a través de Getty Images

Vale la pena señalar que los atletas negros compitieron con los blancos en otros deportes en las décadas de 1920 y 1930, incluido el boxeo, el tenis universitario, el fútbol universitario y, durante varios años, la Liga Nacional de Fútbol. Los atletas negros también representaron a los Estados Unidos en los Juegos Olímpicos.

Durante la década de 1930, escritores deportivos negros como Wendell Smith y Sam Lacy, junto con escritores deportivos blancos para el periódico comunista The Daily Worker, hicieron una intensa campaña por la integración del béisbol.

En sus editoriales y artículos, los periodistas deportivos trabajadores relataron los logros de las estrellas de la Liga Negra y dijeron a los lectores que los equipos de Grandes Ligas con dificultades podrían mejorar sus posibilidades contratando jugadores negros. Mientras tanto, activistas comunistas organizaron protestas y distribuyeron campañas de petición fuera de los estadios de los tres equipos de las Grandes Ligas de Nueva York – los Yankees, los Gigantes y los Dodgers de Brooklyn-exigiendo que los equipos ficharan a jugadores negros.

Las peticiones, que, según una estimación, contaban con un millón de firmas, se enviaron a la oficina del comisionado. Fueron ignorados. El Trabajador Diario se enfocaba regularmente en Landis como la persona responsable de la línea de color, mientras que la prensa Negra lo llamaba burlonamente «el Gran Padre Blanco».»

Don’t ask, don’t tell

Los defensores de Landis dicen que no pudo haber sido un fanático porque suspendió al jardinero de los Yankees Jake Powell por hacer un comentario racista durante una entrevista de radio en 1938.

Landis suspendió a Powell no porque el jugador usara un insulto, sino porque fue escuchado por los fanáticos, y activistas negros presionaron al comisionado para que hiciera algo. Si bien Landis terminó castigando a un jugador racista, no hizo nada para poner fin a la discriminación racial contra los jugadores negros.

Además, Landis se negó a permitir que los jugadores y gerentes hablaran sobre el tema. Cuando el mánager de Brooklyn Leo Durocher fue citado en un artículo del Daily Worker de 1942 que decía que firmaría con jugadores negros si se le permitía, Landis ordenó a Durocher que negara que había hecho la declaración.

Al año siguiente, Landis volvió a subvertir la campaña para poner fin a la segregación en el deporte.

Sam Lacy, que entonces trabajaba para el Chicago Defender, le pidió repetidamente a Landis una reunión para hablar sobre la línea de colores. Cuando Landis finalmente accedió, Lacy le preguntó al comisionado si podía defender la integración en la reunión anual de béisbol.

Landis, sin decírselo a Lacy, invitó a la Asociación de Editores de Periódicos Negros. También se invitó a hablar a Paul Robeson, una antigua estrella del fútbol americano universitario que se había convertido en actor, cantante, escritor y comunista declarado. Lacy se indignó de que se le pidiera a Robeson que se dirigiera a los propietarios blancos conservadores sobre el delicado tema de la integración.

Para Lacy, la presencia de Robeson significaba que Landis podía plantar semillas de sospecha con propietarios blancos y periodistas deportivos de que la campaña para integrar el béisbol era un frente comunista.

Lacy escribió en una columna que Landis le recordaba a una caricatura que había visto de un hombre extendiendo su mano derecha en un gesto de amistad mientras apretaba un cuchillo largo que estaba oculto en su mano izquierda.

Landis murió en diciembre de 1944, y Lacy finalmente tuvo la oportunidad de dirigirse a los ejecutivos del equipo en marzo del año siguiente. Rickey, la rama ejecutiva de los Dodgers de Brooklyn, terminó firmando un contrato con Jackie Robinson varios meses después, poniendo fin a la segregación en el béisbol.

Lee Lowenfish, el biógrafo de Rickey, estaba convencido de que Landis habría intentado evitar que el ejecutivo de Brooklyn firmara con Robinson.

Creo que no es coincidencia que el béisbol permaneciera segregado durante el reinado de Landis como comisionado – o que se integrara solo después de su muerte.

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