Wade Stadium (Duluth)

Als Miles Wolff im April 1991 zum ersten Mal nach Duluth, Minnesota, kam und das Wade Stadium sah, stellte er es sich als Kronjuwel in seinem Traum vor, den professionellen Baseball im oberen Mittleren Westen wiederzubeleben. Seine Vision könnte durch Optimismus verwischt worden sein. Der Autor Stefan Fatsis beschrieb ein Stadion in einem schlechten Zustand: „Der Betonboden knickte ein, die Verkabelung war freigelegt, das Dach leckte aus, Löcher in der Rücklaufsperre (und) die Tribünen waren mit Taubendung bedeckt.“ Es war über 20 Jahre her, dass im Stadion professioneller Baseball gespielt wurde, ein Relikt der Weltwirtschaftskrise.

Das Wade Stadium liegt einen halben Block südöstlich der Kreuzung 35th Avenue West / 2nd Street im Viertel West Duluth im Schatten einer Hochbahn, die zu den massiven Eisenerzdocks von Duluth führt. Merritt Creek verläuft in der Nähe der rechten Feldwand und die verlassene Duluth, Winnipeg & Pacific Railroad Line lauert hinter dem linken Feld. Das Stadion hat keine Luxus-Boxen oder Jumbotron, und, im Gegensatz zu Big-League-Stadien, hat keine Restaurants, Einzelhandelsgeschäfte, oder Hotels in der Nähe gebaut, eifrig Fans zu dienen. Und während seine 12 Fuß hohen Backsteinmauern ihm das Aussehen eines Gefängnisses verleihen, bietet sein Inneres eine Gelegenheit zur Befreiung vom Alltag des modernen Lebens, indem es in die Vergangenheit von Duluth und Amerika tritt.

Professioneller Baseball in Duluth

Professioneller Baseball hatte mit Duluth geflirtet, bevor die Dukes, die ersten Mieter des Wade, 1934 mit dem Spielen begannen. Duluth wurde 1886, 1887 und 1891 von professionellen Teams vertreten; 1903 wurde die Northern League auf Duluth ausgeweitet und der Vorgänger des Wade Stadium, Athletic Park, wurde gebaut. Die Duluth White Sox spielten dort von 1903 bis 1916 hauptsächlich als Mitglied der Northern League. Die Liga stellte den Betrieb am 4. Juli 1917 mitten im Ersten Weltkrieg ein.

Als Bruno Haas die Northern League für die Saison 1933 wiederbelebte, wurde er dafür kritisiert, während der Weltwirtschaftskrise versucht zu haben, eine kleinere Liga zu gründen. Seine Liga überlebte nicht nur die Finanzkrise, sondern dauerte bis in die 1970er Jahre. Benachbarte Superior, Wisconsin, setzte eine Northern League-Team, die Superior Blues, die die Meisterschaft im Jahr 1933 gewann. Duluth resident Richard „Rip“ Wade, kurz ein Outfielder für die Washington Senators im Jahr 1923, verwaltet den Blues. Sein Vater Frank Wade finanzierte das Team als stiller Partner. Als die Liga 1934 erweitert wurde, erhielt der ältere Wade das Duluth-Franchise.

Der Verein wurde erneut White Sox genannt. Um nicht mit den Chicago White Sox verwechselt zu werden – und weil es schwierig war, die wörtlichen weißen Socken des Teams auf dem mit Erzstaub bedeckten Feld im Athletic Park sauber zu halten — entschied das Management, dass ein neuer Name in Ordnung war. Der Verein initiierte im Frühjahr 1935 einen Wettbewerb, bei dem Fans einen neuen Namen für das Team empfahlen, und wer den Gewinnernamen vorschlug, erhielt Dauerkarten. Über 500 Personen nahmen an dem Wettbewerb teil und boten 170 Namen an. John Ball und Paul Weatherby boten beide „Herzöge von Duluth“ zu Ehren von Thomas Hall Shastids Roman „Der Herzog von Duluth“ von 1926 an, der als Duluth Dukes vereinfacht wurde.

Von 1934 bis 1940 spielten die Dukes — verbunden mit den St. Louis Cardinals — im Athletic Park, in der Nähe des heutigen Wade Stadium (die rechte Feldecke befand sich ungefähr an derselben Stelle wie Wades linke Feldecke). Trotz seiner Bedeutung als Heimat der Duluth Eskimos der NFL in den 1920er Jahren war Athletic Park eine hastig errichtete Anlage mit unbequemen Sitzgelegenheiten, keinen Umkleideräumen und einem unebenen Feld, das mit dem Eisenerzstaub bedeckt war, der von den Docks herabregnete.

Bau des Wade

1938 wurde der Ruf nach einem neuen Stadion laut, um den heruntergekommenen Sportpark zu ersetzen. Ein stadtweites All-Sports Stadium Committee wurde gegründet und überreichte der Charter Commission der Stadt Petitionen mit 7.074 Unterschriften zur Unterstützung eines Referendums über eine Anleiheemission in Höhe von 75.000 US-Dollar zur Deckung des Anteils der Stadt an einem neuen Stadion. In dem Referendum, das am 8. November 1938 stattfand, stimmten mehr als die notwendigen drei Fünftel der Wähler zu, und die Abstimmung wurde durch eine Neuauszählung aufrechterhalten.

Danach gründete der Stadtrat von Duluth einen öffentlichen Stadionbeirat, um mit dem Freizeitausschuss der Stadtplanungskommission zusammenzuarbeiten. (Einer der vom Rat ernannten Mitglieder des Komitees war Olaf Haugsrud, ein ehemaliger Besitzer der NFL Eskimos, der später einer der ersten Besitzer der Minnesota Vikings wurde.)

Unter Verzicht auf einen vom Recreational Committee vorgelegten Plan zum Bau des Stadions im nahe gelegenen Wheeler Field empfahl das Advisory Committee einen Standort neben dem Athletic Park an der 35th Avenue West. Das Anwesen, das als „altes Zirkusgelände“ bezeichnet wird, war 1937 von der Stadt für eine städtische Garage gekauft worden, die aus Geldmangel nicht gebaut wurde.

Das recreational Committee schlug dann einen Standort genau einen Block nördlich entlang der 34th Avenue West vor. Es warnte davor, das wertvolle Industriegebiet mit Gleisen an der 35th Avenue West für ein Stadion zu nutzen. Für den Standort an der 34th Avenue West mussten drei Parzellen gekauft werden: eines vom Staat, eines von der Duluth, Missabe und Iron Range Railway, und eines, das Athletic Park-Gelände, von Dukes Besitzer Frank Wade. Das Stadionkomitee wählte den Standort 35th Avenue West.

Eine Arbeitserleichterungszuweisung in Höhe von 20.000 US-Dollar für Duluth vom Bundesstaat Minnesota umfasste 7.500 US-Dollar für den Stadionbau. Als dann im Herbst 1939 Pläne für eine Bundeshilfe der Public Works Administration scheiterten, beantragte die Stadt eine Finanzierung bei einer anderen New Deal-Agentur, der Works Project Administration (WPA). Die WPA bot Arbeitsplätze für mehr als 8,5 Millionen Menschen bundesweit von 1935 bis 1943 und in Duluth baute es Dutzende von rustikalen Strukturen und Stützmauern in den Parks der Stadt.

Die Federal Engineering Division der WPA genehmigte den Stadionplan der Stadt, und Präsident Franklin D. Roosevelt genehmigte am 28. Februar 1940 eine Zuteilung von 80.732 US-Dollar. Die Federal Project Control Division genehmigte einen Plan, das Stadion für fünf Jahre zu einem Preis von 2.000 US-Dollar pro Jahr an die Dukes zu verpachten. Der Stadtrat verschob den Bau jedoch am 8. April auf unbestimmte Zeit, bis die Möglichkeit einer Änderung der WPA-Mittel durch den Kongress besteht.

Der Duluth Building and Construction Trades Council, der sich gegen den Einsatz von WPA-Arbeitskräften aussprach, weil die WPA weniger als die vorherrschende Lohnskala für qualifizierte Arbeitskräfte bezahlte, forderte eine weitere Verschiebung. Der West Duluth Business Men’s Club protestierte gegen die Verschiebung und sagte, Anleihen seien verkauft worden und eine Mehrheit der Wähler unterstütze den Plan. Es wurden keine Maßnahmen des Kongresses ergriffen, und am 3. Mai gab der Stadtrat grünes Licht für den Bau. Die Vorarbeiten begannen am 20.Mai nach einem Spatenstich. Der Duluth Herald berichtete am 9. Juli, dass „derzeit zwei Schichten von 75 Männern unter der Leitung von Roy Gamache, Superintendent, unter der Aufsicht von CJ Knutson, WPA-Ingenieur, Mauerfundamente aufstellen, Entwässerungsarbeiten durchführen und sortieren und ausfüllen, mit dem Bau der Wände und Stände zu folgen.“

Am 7. August wurde die Dallavia Construction Co. gewann den Bauauftrag mit einem niedrigen Gebot von $ 12.994. Das Unternehmen würde 381.000 Pflastersteine verlegen, die beim Wiederaufbau der nahe gelegenen Grand Avenue geborgen wurden, als sie Anfang des Sommers in Beton neu gepflastert wurde.

Baseballlegende Joe DiMaggio besuchte das fast fertiggestellte Stadion im Januar 1941, während er bei seinen Schwiegereltern wohnte. DiMaggio hatte 1939 die in Duluth geborene Schauspielerin Dorothy Arnold geheiratet. Joltin ‚Joe watete durch den Schnee, um auf einer imaginären Tonhöhe zu schwingen, und bemerkte, „Baby, Einen Homer in diesem Park zu schlagen, wird ein guter Job für die Besten von ihnen sein.“

Das Projekt benötigte jedoch mehrere Rettungsaktionen, bevor jemand Homers ausschalten konnte. Die WPA hatte sich am 16. Dezember 1940 zusätzliche 67.648 US-Dollar angeeignet, und die Stadt selbst musste Opfer bringen; die Zeitungen berichteten, dass 1.311 US-Dollar aus verschiedenen städtischen Mitteln für den Kauf von zwei Wagenladungen Zement abgezweigt worden waren. Da das Stadion im Juni 1941 kurz vor der Fertigstellung stand, war ein weiterer Materialeinkauf erforderlich, um eine Arbeitsniederlegung zu verhindern. Die Stadt kaufte die Materialien mit der Zusicherung des Gouverneurs von Minnesota, Harold E. Stassen, dass 10.000 US-Dollar an legislativen Notfallmitteln für die Fertigstellung aller wichtigen öffentlichen WPA-Projekte in Duluth bereitgestellt würden.

Die ersten 40 Jahre

Die Dukes spielten ihr erstes Spiel im brandneuen Duluth Municipal All-Sports Stadium am 16.Juli 1941. Während Fans und Spieler die Anlage genossen, nahmen die Dukes es in ihrem Match mit ihren Cross-Port-Rivalen auf das Kinn und verloren gegen die Superior Blues 6-3.

Die Northern League wurde nach der Saison 1942 wegen des Zweiten Weltkriegs geschlossen. An seiner Stelle wurde eine kurzlebige, aber historisch bedeutende Liga gegründet. Die Twin Ports League, die einzige Klasse E Minor League, die jemals existiert hat, dauerte im Sommer 1943 sechs Wochen, bevor sie am 13. Die Liga bestand aus vier Mannschaften: den Duluth Dukes, Duluth Heralds, Duluth Marine Iron und Superior Bays. Die drei Duluth-Teams spielten ihre Heimspiele im Stadion. Die meisten Spieler waren lokale Industriearbeiter. Die Northern League nahm das Spiel 1946 wieder auf, und die Herzöge waren wieder Teil des Systems der Kardinäle.

Am 24.Juli 1948 ereignete sich eine Tragödie, als die Herzöge von Eau Claire, Wisconsin, nach St. Cloud, Minnesota reisten. Ein LASTWAGEN kollidierte frontal mit dem Mannschaftsbus in Roseville, Minnesota, und tötete Teammanager (und Busfahrer) George „Red“ Treadwell und die Spieler Don Schuckman, Gilbert Trible und Gerald „Peanuts“ Peterson. Ein weiterer Spieler, Steve Lazar, starb zwei Tage später. Nur vier der 13 Überlebenden konnten ihre Karriere als professionelle Baseballspieler fortsetzen.

Die Erfahrung wäre für Frank Wade schwer zu überwinden. Er verkaufte die Herzöge 1951 an Adam Pratt, setzte aber seine Rolle als Präsident fort. Pratt verkaufte den Club im September 1952 an M.E. Olson und Ken Blackman. Wade war in beratender Funktion für die neuen Eigentümer tätig. Er starb am 12.Januar 1953 nach einem Herzinfarkt. Er war 80 Jahre alt. Bekannt als Duluths „Mr. Baseball“, verbrachte Wade ein halbes Jahrhundert damit, den Sport in der Zenith City zu fördern. Sein Nachruf in der Duluth News Tribune sagte, dass seine Gesundheit, „immer kräftig und robust, unter der Belastung“ des Busunfalls von 1948 geknackt.

Ein Jahr später kam das Old Stadium Advisory Committee zusammen, um der Stadt vorzuschlagen, das städtische Stadion zu Wades Ehren umzubenennen, und zitierte seine Arbeit im Laufe der Jahre: „(Er) gab so frei, gerne und großzügig von seiner Zeit, Mühe und Geld, um das große amerikanische Baseballspiel zu verewigen und unseren Bürgern so viel saubere, gesunde Erholung und Unterhaltung zu bieten“, sagte das Komitee. Der Stadtrat verabschiedete am 3. Februar 1954 eine Resolution, und das Duluth All-Sports Municipal Stadium wurde offiziell zum Wade Municipal Stadium. Die Bewohner von Duluth würden es bald einfach als „Wade“ oder „The Wade“ bezeichnen.“

Wades Team rief das Stadion nach seinem Tod weiterhin zu Hause an. Das Team hatte seine Zugehörigkeit zu St. Louis im Jahr 1950 verloren und spielte unabhängig bis 1954, als es Teil des Cincinnati Redlegs Farm-Systems wurde. Die 1950er Jahre erwiesen sich für die Twin Ports als schwierig, zwei professionelle Teams zu unterstützen, nachdem das Aufkommen des Fernsehens den Baseball der Major League in die Wohnzimmer des Landes gebracht hatte. Die Superior Blues gefaltet nach der Saison 1955 und fusionierte mit Duluth im folgenden Jahr als Duluth-Superior White Sox, Teil des Chicago-System. 1960, jetzt als Detroit Farm Team, kehrte der Name Dukes zurück.

Viele zukünftige Stars und Hall of Famer spielten im Wade, während Mitglieder von Northern League-Teams. Aberdeen setzte Don Larsen, Earl Weaver und Jim Palmer ein. Hank Aaron spielte für Eau Claire. Roger Maris startete für Fargo-Moorhead, während Willie Stargell dasselbe in Grand Forks tat. Lou Brock, Orlando Cepeda und Gaylord Perry spielten alle für St. Cloud.

Duluths berühmteste Verbindung zu den Major Leagues bestand in den 1960er Jahren, als der Verein mit den Detroit Tigers verbunden war. Zwölf der Spieler der Tigers 1968 World Series Championship Team hatte für die Duluth-Superior Dukes gespielt, darunter Bill Freehan, Willie Horton und Denny McLain.

Ende der 1960er Jahre war Duluth nach Verbindungen zu Detroit und den Chicago Cubs wieder mit den Chicago White Sox verbunden, und die Dukes florierten. Sie waren sowohl 1969 als auch 1970 Meister der Northern League, und die Besucherzahl stieg von 1968 bis 1969 um 25 Prozent und von 1969 bis 1970 um 41 Prozent.

In den Majors war die Situation anders. Die White Sox’Teilnahme in Chicago war weniger als 500.000 im Jahr 1970, und das Team verlor $900.000. Auf der ganzen Linie trennten sich Major-League-Clubs von ihren Low-Level-Minor-League-Affiliates in Kostensenkungsmaßnahmen. Bis Dezember 1970 hatten die Dukes ihre Vereinbarung mit den White Sox verloren und konnten keinen neuen Elternverein finden; Duluth fiel aus. Die Northern League dauerte nur noch eine Saison und setzte nur vier Teams ein.

Nach den Herzögen

bot das Stadion längst mehr als nur Herzöge-Spiele. Im Jahr 1949 war es Gastgeber der jährlichen State High-School-Baseball-Turnier, in dem Edison High School von Minneapolis besiegt Washington High of St. Paul, 6-3, für die Staatsmeisterschaft. Bei einem Bankett im Spalding Hotel in der Innenstadt von Duluth, Gastredner IT Simley, South St. Pauls Superintendent of Schools, „angegeben Duluth in der Zukunft kann die High-School-Baseball-Hauptstadt des Staates werden, wie Minneapolis im Basketball und St. Paul ist im Hockey.“ Aber es war das einzige Mal, dass das Turnier in der Stadt stattfand.

Nach der Abreise der Dukes wurde im Wade weiterhin Baseball gespielt. Die University of Minnesota Duluth spielte seine Heimspiele dort von 1971 bis 1988 und High-School-Baseball weiter an der Wade, aber es war kaum genug, um das Stadion zu unterstützen. Als die Proctor High School die Denfeld High School of Duluth für die 1976 Section 7AA Championship besiegte, berichtete die Duluth News Tribune, dass die bezahlte Teilnahme von 929 die „größte in den letzten Jahren“ sei.“ Die beiden Ereignisse, die die meisten Zuschauer ins Stadion zogen, hatten nichts mit Baseball zu tun. Ein Willie Nelson-Konzert zog 1983 8.200 Menschen an, und ein Jahr später traten auch die Beach Boys und Three Dog Night im Wade auf.

Selbst die Bemühungen von Ray Adameak konnten angesichts jahrelanger Vernachlässigung im rauen Duluth-Klima nur so viel bewirken. Adameak wurde 1986 Platzwart bei The Wade. Er legte sofort Gras zurück in das Infield, das 1974 entfernt worden war. Adameak arbeitete daran, die Spielfläche zu erhalten, aber die Struktur selbst verfiel.

Miles Wolffs Pläne von 1991 zur Wiederbelebung der Northern League wurden verfestigt, als er das Wade Stadium sah. Wolff, ehemaliger Besitzer der Durham Bulls und Gründer des Baseball America Magazine, war in der Baseballgeschichte verwurzelt. Der Autor Stefan Fatsis beschrieb den Moment, in dem Wolff den Wade zum ersten Mal sah, als eine Offenbarung: „Von außen sah man einen vollständig geschlossenen Ziegelstein-Giganten, eine Struktur voller Masse und Kraft, ein Baseballstadion, das in einer Zeitkapsel steckte, die er versehentlich ausgegraben hatte.“

Wie Adameaks Arbeit konnte eine Community-Task Force „Save the Wade“ nur so viel tun. Zu den Spendenaktionen gehörte ein Ausstellungsspiel zwischen den Minnesota Gophers und den Minnesota Duluth Bulldogs im Jahr 1991, aber diese Bemühungen blieben zu kurz. Es brauchte Wolffs gewagte Vision, um die Stadt Duluth und Bürgermeister Gary Doty dazu zu bringen, ein Renovierungsprojekt in Höhe von 527.000 US-Dollar zu genehmigen. Der Wade wurde wiedergeboren.

Der Profi-Baseball kehrte 1993 mit einem brandneuen Team mit altem Namen nach Duluth zurück. Die Duluth-Superior Dukes spielten zehn Spielzeiten in der Independent Northern League. Trotz einer Meisterschaft im Jahr 1997 hatten sie neun verlorene Spielzeiten, schlechte Besucherzahlen und eine Drehtür von Besitzern, die keinen Gewinn machen konnten. Nach der Saison 2002 zog der Verein nach Kansas City, Kansas, und wurde die T-Bones. Die T-Bones verließen die Northern League und traten nach der Saison 2010 der American Association bei.

Das College of St. Scholastica begann im Jahr 2000 mit dem Spielen von Heimspielen im Wade und tut dies seit 2013 immer noch. Es ist auch die Heimat von Duluth Denfeld High School Baseball-Team und war die langjährige Baseball-Heimat der Central High School der Stadt bis 2004, als ein neues Feld auf dem Campus der Schule gebaut wurde. (Die Schule ist inzwischen geschlossen.)

Während der Profi-Baseball weg war, füllten die Duluth Huskies 2003 sofort die Lücke. Die Huskies treten in der Northwoods League an, einer Sommer-College-Liga. Im Januar 2012 begannen die Huskies mit der Stadt Duluth, der das Stadion gehört, zusammenzuarbeiten, um Mittel für ein weiteres Renovierungsprojekt zu sammeln. Zu den Problemen: Das 70 Jahre alte Mauerwerk der Anlage muss in der gesamten Struktur neu gestrichen werden, und ein Teil der Mauer parallel zur First-Base-Linie, der sich geneigt hatte, stürzte während eines Wintersturms im Jahr 2013 ein.

Das von den Huskies geplante Projekt in Höhe von 8,1 Millionen US-Dollar umfasste einen neuen Eingangsplatz und Kunstrasen. Das Minnesota Department of Employment and Economic Development verabschiedete den Vorschlag im September 2012, obwohl die Finanzierung eines Baseballstadion-Projekts in St. Paul genehmigt wurde. Die Huskies hofften auf eine positive Prüfung eines Bindungsvorschlags auf einer zukünftigen Sitzung des Gesetzgebers von Minnesota.

Die meiste Zeit seines Lebens half Frank Wade dem Baseball, in Duluth zu wachsen. Nur die Zeit konnte zeigen, ob das Ziegelstein-Wahrzeichen, das seinen Namen trägt, auch in den kommenden Jahren der Schauplatz vieler Spiele sein würde.

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