Pourquoi Y A-t-Il Tant de Langues Différentes dans le Monde?

Cet article a été initialement publié sur The Conversation. Lisez l’article original.

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10 Conseils Pour Apprendre Une Nouvelle Langue À Partir D’un Polyglotte

Le toit de chaume retenait les rayons du soleil, mais il ne pouvait pas tenir à distance la chaleur tropicale. Alors que tout le monde à l’atelier de recherche se dirigeait vers l’extérieur pour une pause, de petits groupes se sont dispersés pour se rassembler à l’ombre des cocotiers et profiter d’une brise. J’ai erré de groupe en groupe, participant aux discussions. Chaque fois, j’ai remarqué que la langue de la conversation passait d’une langue autochtone à quelque chose qu’ils savaient que je pouvais comprendre, le bislama ou l’anglais. J’ai été étonné par la facilité avec laquelle les participants à la réunion ont alterné entre les langues, mais j’ai été encore plus étonné par le nombre de langues autochtones différentes.

Trente personnes s’étaient rassemblées pour l’atelier sur cette île du Pacifique Sud, et toutes, à l’exception de moi, venaient de l’île, appelée Makelua, dans la nation de Vanuatu. Ils vivaient dans 16 communautés différentes et parlaient 16 langues distinctes.

Dans de nombreux cas, vous pourriez vous tenir au bord d’un village et voir la périphérie de la communauté suivante. Pourtant, les habitants de chaque village parlaient des langues complètement différentes. Selon les travaux récents de mes collègues de l’Institut Max Planck pour les sciences de l’histoire humaine, cette île, longue de seulement 100 kilomètres et large de 20 kilomètres, abrite des locuteurs de peut-être 40 langues autochtones différentes. Pourquoi tant?

Nous pourrions poser cette même question au globe entier. Les gens ne parlent pas une langue universelle, ni même une poignée. Au lieu de cela, aujourd’hui, notre espèce parle collectivement plus de 7 000 langues distinctes.

Et ces langues ne sont pas réparties au hasard sur la planète. Par exemple, on trouve beaucoup plus de langues dans les régions tropicales que dans les zones tempérées. L’île tropicale de Nouvelle-Guinée abrite plus de 900 langues. La Russie, 20 fois plus grande, compte 105 langues autochtones. Même sous les tropiques, la diversité linguistique varie considérablement. Par exemple, les 250 000 personnes qui vivent sur les 80 îles du Vanuatu parlent 110 langues différentes, mais au Bangladesh, une population 600 fois plus nombreuse ne parle que 41 langues.

Pourquoi les humains parlent-ils autant de langues? Et pourquoi sont-ils si inégalement répartis sur la planète? Il s’avère que nous avons peu de réponses claires à ces questions fondamentales sur la façon dont l’humanité communique.

Quelques idées, mais peu de preuves

La plupart des gens peuvent facilement réfléchir aux réponses possibles à ces questions intrigantes. Ils émettent l’hypothèse que la diversité linguistique doit concerner l’histoire, les différences culturelles, les montagnes ou les océans divisant les populations, ou les vieilles querelles — « nous les haïssions, donc nous ne leur parlons pas. »

Les questions semblent également être fondamentales pour de nombreuses disciplines académiques — linguistique, anthropologie, géographie humaine. Mais, à partir de 2010, lorsque notre équipe diversifiée de chercheurs de six disciplines différentes et de huit pays différents a commencé à examiner ce qui était connu, nous avons été choqués que seulement une douzaine d’études précédentes aient été réalisées, dont une que nous avons nous-mêmes réalisée sur la diversité linguistique dans le Pacifique.

Ces efforts antérieurs ont tous examiné le degré de corrélation entre différentes variables environnementales, sociales et géographiques et le nombre de langues trouvées dans un lieu donné. Les résultats variaient beaucoup d’une étude à l’autre, et aucun schéma clair n’a émergé. Les études se sont également heurtées à de nombreux défis méthodologiques, dont le plus important était centré sur l’ancien adage statistique — la corrélation n’égale pas la causalité.

Nous voulions connaître les étapes exactes qui ont conduit à la formation de tant de langues dans certains endroits et si peu dans d’autres. Mais les travaux antérieurs ont fourni peu de théories solides sur les processus spécifiques impliqués, et les méthodes utilisées ne nous ont pas rapprochés de la compréhension des causes des modèles de diversité linguistique.

Par exemple, des études antérieures ont montré qu’aux latitudes plus basses, les langues sont souvent parlées dans des zones plus petites qu’aux latitudes plus élevées. Vous pouvez insérer plus de langues dans une zone donnée plus vous vous rapprochez de l’équateur. Mais ce résultat ne nous dit pas grand-chose sur les processus qui créent la diversité linguistique. Ce n’est pas parce qu’un groupe de personnes traverse une ligne latitudinale imaginaire sur la carte qu’il se divisera automatiquement en deux populations différentes parlant deux langues différentes. La latitude peut être corrélée à la diversité linguistique, mais elle ne l’a certainement pas créée.

Un modèle simple peut-il prédire la réalité ?

Une meilleure façon d’identifier les causes de modèles particuliers consiste à simuler les processus que nous pensons être en train de créer. Plus les produits du modèle sont proches de la réalité que nous connaissons, plus les chances sont grandes que nous comprenions les processus réels à l’œuvre.

Deux membres de notre groupe, les écologistes Thiago Rangel et Robert Colwell, avaient développé cette technique de modélisation par simulation pour leurs études des modèles de diversité des espèces. Mais personne n’avait jamais utilisé cette approche pour étudier la diversité des populations humaines.

Nous avons décidé d’explorer son potentiel en construisant d’abord un modèle simple pour tester la mesure dans laquelle quelques processus de base pourraient expliquer les modèles de diversité linguistique dans une seule partie du globe, le continent australien.

Carte des 406 langues australiennes avant le contact avec les Européens. Claire Bowern, Université de Yale, avec le soutien de la National Science Foundation BCS-1423711, CC BY

Notre collègue Claire Bowern, linguiste à l’Université de Yale, a créé une carte qui montre la diversité des langues aborigènes — au total 406 — trouvées en Australie avant le contact avec les Européens. Il y avait beaucoup plus de langues dans le nord et le long des côtes, avec relativement peu dans l’intérieur du désert. Nous voulions voir dans quelle mesure un modèle, basé sur un ensemble simple de processus, pouvait correspondre à ce modèle géographique de diversité linguistique.

Notre modèle de simulation ne faisait que trois hypothèses de base. Premièrement, les populations se déplaceront pour remplir les espaces disponibles où personne d’autre ne vit.

Deuxièmement, les précipitations limiteront le nombre de personnes pouvant vivre dans un endroit; Notre modèle supposait que les gens vivraient dans des densités plus élevées dans les zones où il pleuvait davantage. Les précipitations annuelles varient considérablement en Australie, de plus de trois mètres dans les forêts tropicales du nord-est à un dixième de mètre dans l’Outback.

Troisièmement, nous avons supposé que les populations humaines ont une taille maximale. La taille idéale du groupe est un compromis entre les avantages d’un groupe plus grand (sélection plus large de partenaires potentiels) et les coûts (suivi des individus non apparentés). Dans notre modèle, lorsqu’une population a augmenté au—delà d’un seuil maximum – fixé au hasard en fonction d’une distribution mondiale de la taille des populations de chasseurs—cueilleurs – elle s’est divisée en deux populations, chacune parlant une langue distincte.

Nous avons utilisé ce modèle pour simuler des cartes de diversité linguistique pour l’Australie. À chaque itération, une population initiale est apparue au hasard quelque part sur la carte et a commencé à croître et à se propager dans une direction aléatoire. Une carte des précipitations sous-jacente a déterminé la densité de population, et lorsque la taille de la population a atteint le maximum prédéterminé, le groupe s’est divisé. De cette façon, les populations humaines simulées ont augmenté et se sont divisées à mesure qu’elles se propageaient pour remplir tout le continent australien.

Notre modèle simple n’incluait aucun impact du contact entre les groupes, des changements dans les stratégies de subsistance, des effets de l’emprunt d’idées culturelles ou de composantes du langage à des groupes voisins, ou de nombreux autres processus potentiels. Nous nous attendions donc à ce que cela échoue lamentablement.

Incroyablement, le modèle a produit 407 langues, une seule par rapport au nombre réel.

Les cartes linguistiques simulées montrent également plus de langues dans le nord et le long des côtes, et moins dans les régions sèches du centre de l’Australie, reflétant les modèles géographiques de la diversité linguistique observée.

Et donc pour le continent australien, il semble qu’un petit nombre de facteurs — les limitations des précipitations sur la densité de la population et les limites sur la taille du groupe — pourraient expliquer à la fois le nombre de langues et une grande partie de la variation du nombre de langues parlées dans différents endroits.

Appliquer le modèle ailleurs

Mais nous soupçonnons que les modèles de diversité linguistique dans d’autres endroits peuvent être façonnés par différents facteurs et processus. Dans d’autres endroits, comme à Vanuatu, les niveaux de précipitations ne varient pas aussi largement qu’en Australie, et les densités de population peuvent être influencées par d’autres conditions environnementales.

Dans d’autres cas, les contacts entre groupes humains ont probablement remodelé le paysage de la diversité linguistique. Par exemple, la propagation de groupes agricoles parlant des langues indo-européennes ou bantoues peut avoir modifié la structure des populations et des langues parlées dans de vastes régions d’Europe et d’Afrique, respectivement.

Sans aucun doute, une grande variété de facteurs et de processus sociaux et environnementaux ont contribué aux modèles de diversité linguistique que nous observons à travers le monde. Dans certains endroits, la topographie, le climat ou la densité des ressources naturelles clés peuvent être plus critiques; dans d’autres, l’histoire de la guerre, l’organisation politique ou les stratégies de subsistance de différents groupes peuvent jouer un rôle plus important dans la définition des frontières des groupes et des modèles de diversité linguistique. Ce que nous avons établi pour l’instant est un modèle pour une méthode qui peut être utilisée pour découvrir les différents processus à l’œuvre dans chaque lieu.

La diversité linguistique a joué un rôle clé dans l’élaboration des interactions des groupes humains et de l’histoire de notre espèce, et pourtant, nous en savons étonnamment peu sur les facteurs qui façonnent cette diversité. Nous espérons que d’autres scientifiques deviendront aussi fascinés par la géographie de la diversité linguistique que notre groupe de recherche et se joindront à nous pour comprendre pourquoi les humains parlent autant de langues.

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