Germain

¿Cómo te sentirías si tus padres te mantienen de aprendizaje? Si te quitaran la luz, la ropa, incluso el calor. Esto es lo que le pasó a Sophie Germain, nacida en una época en la que estaba mal visto permitir que las mujeres aprendieran.

Hija de una rica familia francesa de clase alta, Sophie Germain nació en 1776, el año de la Revolución Americana.

Sofía tenía trece años cuando cayó la Bastilla. París era una ciudad inestable y peligrosa. Durante los siguientes diez años de violencia revolucionaria francesa, Sophie Germain pasó gran parte de su tiempo confinada en su casa, leyendo en la biblioteca de su padre. Sophie encontró que la profundidad y variedad de la biblioteca de su padre era de gran ayuda durante los largos días de soledad. Mientras leía, un día se encontró con una historia de la muerte del matemático griego Arquímedes. Aunque Arquímedes era un hombre brillante, fue la forma en que murió lo que dejó hechizada a Sophie.

Leyó cómo Arquímedes fue asesinado a través de un costado con una lanza por un soldado romano que estaba conquistando a los ciudadanos de Siracusa. Arquímedes estaba tan absorto en sus dibujos geométricos que no pudo reconocer su propio peligro. Sophie quería saber en qué estaba trabajando Arquímedes. ¿Qué podría ser tan atractivo, tan emocionante, que una persona ignoraría su propia muerte inminente?

Su familia estuvo de acuerdo con la noción popular inglesa de la época de que el «trabajo intelectual» no era saludable, ni siquiera peligroso, para las niñas. Empezaron a prohibirle a Sophie que estudiara matemáticas. Sophie, sin embargo, tenía una mente fuerte y estaba decidida a educarse a sí misma. Noche tras noche se levantaba gateando de la cama y estudiaba después de que todos los demás se hubieran ido a dormir. Cuando los padres de Sophie descubrieron esto, tomaron sus lámparas, escondieron su ropa y se aseguraron de que no hubiera calor en su habitación. Pero Sophie contrabandeó velas en su habitación y continuó sus estudios. Cuando sus padres la encontraron una mañana, profundamente dormida en su escritorio con su pluma en un pozo de tinta congelada, cedieron y le permitieron estudiar. Sin tutor, Sophie pasó el Reino del Terror, ese tiempo inestable en Francia, enseñándose a sí misma cálculo diferencial.

Cuando Sofía tenía dieciocho años, se fundó la Escuela Politécnica, una academia técnica establecida para formar matemáticos y científicos. A Sophie se le negó la entrada debido a su sexo, pero pudo obtener notas de clase de amigos. Sophie estaba particularmente interesada en las conferencias de Legrange, un matemático notable de la época. Cuando se le asignó un trabajo, Sophie presentó uno bajo el seudónimo de Monseñor LeBlanc. Al descubrir que la autora era una mujer, Legrange se sorprendió pero, aunque atada a los prejuicios de la época, reconoció las habilidades de Germain y comenzó a ayudarla y alentarla.

En 1801, Germain retomó el papel y la pluma y escribió al matemático alemán Carl Friedrich Gauss. Preocupada de que Gauss también pudiera tener prejuicios contra las mujeres, volvió a utilizar el seudónimo de M. Le Blanc. Al igual que con Legrange antes que él, Gauss encontró valiosos sus comentarios e inició la correspondencia. Cuando Gauss descubrió su verdadera identidad, él también tenía una mente abierta con las mujeres eruditas. Aunque los dos nunca se conocieron, Gauss ayudó a informar a sus colegas del talento y los logros de Sophie.

En 1816 Germain presentó su artículo que ganó el gran premio de la Academia Francesa por su trabajo sobre la ley de las superficies elásticas vibrantes. Esta teoría ayudó a explicar y predecir los patrones inusuales formados por arena o polvo en superficies elásticas cuando se vibraban. Tales estudios de elasticidad hicieron posible la construcción de la Torre Eiffel.

Sophie Germain murió en 1831 a la edad de 55 años. Llevaba dos años sufriendo de dolor, cáncer de mama. Murió poco antes de recibir un doctorado honorario de la Universidad de Gotinga. Allí también iba a conocer finalmente a Gauss, quien le había recomendado que se le concediera el título.

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