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El período Cretácico es el tercer y último período geológico de la Era Mesozoica. Se divide en: Cretácico Superior y Cretácico Inferior. Comenzó después del Período Jurásico y duró 79 millones de años, durante los cuales el 70% de las especies existentes y prácticamente todos los dinosaurios se extinguieron.

Lo más destacado del Cretácico Inferior fue la ruptura del supercontinente Pangea y Gondwana en dos, dando lugar a lo que hoy conocemos como América del Sur, África, Australia, el subcontinente indio, la isla de Madagascar y la Antártida.

Este período se caracteriza por un clima cálido, que provocó el aumento del nivel del mar y llevó a la formación de mares interiores. Surgieron nuevas especies de fauna y Flora.

La extinción de los dinosaurios podría haber ocurrido como resultado de un asteroide de 12 km de ancho que se estrelló en la península de Yucatán. Esta colisión dejó un cráter de 180 km de ancho y es una de las teorías de lo que sucedió.

Cretácico Inferior

El período Cretácico inferior comenzó hace 145 millones de años y terminó hace 100,5 millones de años. Se caracteriza por una gran diversidad de flora y fauna. Se sabe que las primeras aves y las primeras plantas con flores aparecieron durante este período. Sin embargo, como dijimos antes, el hecho más importante de este período fue la ruptura de Pangea.

Cretácico Superior

El Cretácico Superior comenzó hace 100,5 millones de años y terminó hace 66 millones de años. Durante este tiempo, más y más aves y mamíferos comenzaron a desarrollarse. A pesar de un gran debate científico sobre el cómo y el por qué, parece que tenemos una imagen clara de lo que sucedió. Todos los dinosaurios del Cretácico y los períodos anteriores se extinguieron. Algunas de las teorías más confiables hablan de la caída de un asteroide o de un fuerte cambio de temperatura.

Dinosaurios del Cretácico

Antes de que la mitad de la vida en la tierra fuera borrada, todo en el Cretácico era una continuación de la vida que comenzó en el Jurásico. Saurópodos gigantes, reptiles marinos, Pterosaurios y aves con plumas. Sin embargo, el clima cambió drásticamente después de la ruptura del supercontinente y, por lo tanto, predominaron las temperaturas más bajas. Esta alteración cambió las relaciones de poder y dominación entre las especies.

Todo lo que sabemos sobre estas criaturas se debe a los fósiles fundados debajo del suelo y en todo el mundo. Esto es lo que ha permitido la reconstrucción y el estudio de estas criaturas en el presente. Por ejemplo, sabemos que algunos dinosaurios eran carnívoros debido a sus largos dientes afilados y garras intimidantes. Por otro lado, sabemos que los herbívoros eran generalmente grandes.

Sin embargo, la forma adecuada de diferenciarlos es de acuerdo con la proyección de la cadera: Saurischia u Ornitischia.

Vida silvestre terrestre

Para discutir la vida silvestre terrestre, necesitamos tener en cuenta el proceso de evolución que vino después de la radiación adaptativa. Este fenómeno aumentó significativamente la brecha entre especies. A finales del Cretácico, los Ankylosaurus comenzaron a diversificarse y más tarde se relacionaron con los estegosaurios. Por lo general, tenían un tamaño considerable y podían pesar hasta seis toneladas.

También se podían encontrar carnívoros como el Carnotaurus y el Spinosaurus, junto a terópodos depredadores como Velociraptor, Deinonychus, Oviraptor, Gallimimus o Avimimus. Estos últimos se caracterizaban por tener plumas o proto-plumas, y ser más pequeños. Las aves fueron los únicos dinosaurios que sobrevivieron al final de la era Cretácica.

Fauna aérea

Los Pterosaurios fueron los primeros vertebrados en volar. Incluso antes que los pájaros. Tenían una envergadura que podía alcanzar hasta 12 metros de largo, siendo el más largo conocido hasta que apareció el Quetzalcoatlus

Fauna marina

Los dinosaurios marinos que vivían en el Cretácico eran animales grandes, alcanzando entre 12 y 17 metros de largo en promedio. Los mosasáuridos y elasmosáuridos son los ejemplos más comunes de la época, ambos con cuellos sorprendentemente largos.

Los mosasaurios eran reptiles con aletas, por lo que se adaptaron a la vida marina. Sin embargo, se consideran familia de las serpientes de hoy en día. En el período Cretácico Superior, los mosasaurios eran los depredadores más peligrosos a pesar de no haber desarrollado la vista y el olfato. Se alimentaban de animales marinos e incluso de algunos de su propia especie.

Las aves fueron los únicos dinosaurios que sobrevivieron al período Cretácico. Según «Current Biology», las aves que sobrevivieron fueron las que vivieron en el suelo, dado que después de que el asteroide golpeó la Tierra, todos los bosques desaparecieron.

Galería de imágenes de dinosaurios del Cretácico

Todo lo que sabemos sobre estas criaturas se debe a los fósiles encontrados debajo del suelo y en todo el mundo. Gracias a estos descubrimientos, hoy en día podemos saber qué comieron, su morfología y evolución. Incluso podemos ver reconstrucciones de la vida real en museos.

Aquí puede acceder a una galería de fotos de los dinosaurios del período Cretácico de National Geographic, para que pueda ver gráficamente cómo era la vida en ese momento.

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