Hensel, Fanny Mendelssohn

La compositrice Fanny Hensel (1805-1847) visse per gran parte della sua vita all’ombra del suo più famoso fratello, Felix Mendelssohn. La maggior parte delle sue opere erano note solo alla sua famiglia e alla sua cerchia di conoscenti, ma il rinnovato interesse per la musica delle donne compositrici portò alla riscoperta delle sue opere e convinse molti ricercatori e musicisti che il suo talento era unico.

La carriera musicale di Hensel ha sofferto perché la famiglia della classe media tedesca in cui è cresciuta ha tenuto la tipica convinzione che le donne dovrebbero dedicarsi alla domesticità e all’educazione dei figli, perseguendo il lavoro creativo come un hobby strettamente limitato se non del tutto. Fu suo fratello Felix che la allontanò dalla pubblicazione della sua musica, che avrebbe portato ad una maggiore fama; suo marito, il pittore Wilhelm Hensel, incoraggiò il suo lavoro, e iniziò a pubblicare alcune delle sue oltre 500 composizioni poco prima della sua morte improvvisa all’età di 41 anni. Anche se ha lavorato per schiacciare la sua carriera, Felix Mendelssohn era ben consapevole del talento di sua sorella e spesso la consultava su questioni musicali.

Era nipote del filosofo ebreo

La famiglia Mendelssohn era benestante cittadini di Amburgo, in Germania, dove nacque Hensel, Fanny Mendelssohn-Bartholdy, il 14 novembre 1805. Si trasferirono a Berlino nel 1809. Hensel era il più vecchio di quattro figli; Felix Mendelssohn era di quattro anni più giovane, e i due erano vicini dalla prima infanzia in poi. Il loro nonno, Moses Mendelssohn, era un noto filosofo che cercava di stabilire una base per una convivenza amichevole tra tedeschi ebrei e cristiani. Con la generazione di Fanny e Felix Mendelssohn il suo progetto aveva iniziato a progredire: gli ebrei hanno trovato più opportunità in Germania e sono diventati più integrati nella cultura tedesca. Ma opportunità e integrazione spesso portato un prezzo; sia Hensel e Felix Mendelssohn convertito al luteranesimo.

La maggior parte della loro educazione musicale è stata condivisa tra i due. Hensel è stato insegnato a suonare il pianoforte da sua madre Lea, e ha continuato a prendere lezioni di pianoforte da top performer a Berlino e Parigi. Divenne una pianista di alto livello e, a differenza della maggior parte delle altre opere per pianoforte di compositori dilettanti del diciannovesimo secolo, le sue sono generalmente difficili da suonare. Sia Hensel e Felix Mendelssohn studiato composizione musicale con Carl F. Zelter, un compositore di canzoni ben noto per le sue impostazioni della poesia classica di Johann Wolfgang von Goethe. Zelter introdusse anche entrambi i fratelli Mendelssohn alla musica secolare di Johann Sebastian Bach, oggi considerata una delle più grandi mai scritte ma in gran parte dimenticate all’epoca. Felix Mendelssohn ha continuato a guidare una rinascita della musica di Bach in Germania, e ha fatto una forte impressione su Hensel pure. All’età di 13 anni poteva suonare tutti i Clavicembali ben temperati di Bach, una raccolta di 48 pezzi per pianoforte che coprivano tutti i 24 tasti maggiori e minori due volte, a memoria. La sua prima composizione, scritta quando aveva 14 anni, era una canzone che celebrava il compleanno di suo padre.

Nel 1820 si iscrisse ad una scuola di musica, la Berlin Sing-Akademie. Ha scritto numerosi lieder (canzoni in lingua tedesca) e pezzi per pianoforte durante questo periodo. Spesso scrisse brevi, evocativi, pezzi per pianoforte altamente melodici chiamati Songs without Words; Felix Mendelssohn coltivava spesso il genere, ma non è chiaro quale fratello lo abbia originato. Proprio mentre la sua carriera stava cominciando a fiorire, la sua famiglia ha gettato blocchi stradali sulla sua strada. Suo padre la scoraggiò dal comporre, e Felix Mendelssohn, ormai un compositore di fama internazionale, si rifiutò di aiutarla a trovare un editore per le sue opere.

Le sue ragioni di questo scoraggiamento sono state molto discusse dagli storici. Certamente, svalutando i poteri creativi delle donne, era molto un prodotto del suo tempo. Eppure potrebbe anche aver agito per pura competitività. Molte delle canzoni di Hensel furono pubblicate sotto il nome di Felix Mendelssohn tra il 1822 e il 1830 circa; una di esse, “Italien” (Italia), divenne ampiamente nota, e Felix Mendelssohn, durante un’udienza con la regina Vittoria d’Inghilterra più tardi nella sua vita, dovette ammettere la frode quando la regina chiese la canzone e la proclamò la sua preferita.

Fondò Salon

Fanny Mendelssohn sposò Wilhelm Hensel, pittore di corte del re di Prussia, nel 1829; un ritratto a matita di lei che disegnò quell’anno rivela una donna che assomigliava fortemente al suo famoso fratello fisicamente. Il matrimonio diede finalmente alla Hensel uno sbocco per la sua musica, anche se non era una piattaforma internazionale: suo marito appoggiò i suoi sforzi per comporre, e presto fondò un salon—un incontro regolare (spesso settimanale) per le persone interessate alle arti e alle tendenze intellettuali. In questo ha seguito due delle sue prozia che erano stati entusiasti partecipanti al salone. La casa Hensel divenne uno dei più importanti luoghi di ritrovo intellettuale di Berlino. Hensel fu in grado di scrivere musica per il suo salone e di eseguirla lì, e presto iniziò a sviluppare le idee musicali che aveva formato durante la sua formazione.

La musica per pianoforte e le canzoni rimasero al centro della produzione di Hensel, ma ora iniziò a tentare opere più grandi: un’Ouverture orchestrale in do maggiore nel 1830, ad esempio, e un Oratorio di 35 minuti su scene della Bibbia (un oratorio è un lavoro drammatico ma non sceneggiato per coro, solisti e orchestra, spesso su un tema religioso) l’anno successivo. Quel lavoro è rimasto inascoltato tra qualsiasi prestazione iniziale possa aver avuto e l’anno 1982, quando è stato riscoperto. Come molte delle opere corali di Felix Mendelssohn, l’oratorio di Hensel era intriso della musica di J. S. Bach. Il critico di San Francisco Chronicle Joshua Kosman ha affermato che ” è difficile sapere dove criticare questo lavoro magistrale, o come spiegare la sua negligenza come tutt’altro che semplice sessismo. Kosman indicò passaggi come il coro “Wir leiden um unsrer Sünden willen” (Soffriamo per i nostri peccati), in cui Hensel “costruisce una splendida fuga su un tema stranamente nodoso e disgiunto.”Ha anche scritto musica da camera-musica per piccoli ensemble strumentali-tra cui un quartetto d’archi in sol minore che ha preso dopo opere simili di suo fratello. Ha anche scritto una notevole quantità di musica per coro femminile.

Qualunque tensione possa essere esistita nella loro relazione, Hensel e Felix Mendelssohn hanno continuato a lavorare insieme a stretto contatto quando si trattava di musica. Si pensa che abbia giocato un ruolo nella composizione di alcune delle sue opere principali, tra cui l’oratorio Paulus (St. Paul, 1837), e in generale ha suonato attraverso la sua musica per ottenere la sua opinione e suggerimenti prima di notarlo in forma finita. Felix Mendelssohn si sposò quell’anno, e il suo matrimonio sembrava liberare Hensel da alcune delle sue restrizioni di carriera. Nel 1838, Hensel fece un’apparizione come pianista, eseguendo il Concerto per pianoforte n.1 di Felix Mendelssohn.

Viaggiò in Italia

Tra il 1839 e il 1845 Hensel e la sua famiglia (ebbe un figlio e potrebbe aver subito un aborto spontaneo) fecero due viaggi in Italia. I viaggi furono musicalmente ricchi per Hensel, che fece la conoscenza del giovane compositore francese Charles Gounod e influenzò la sua musica. Nel 1841 compose l’opera per pianoforte “Das Jahr” (L’anno) come ricordo del primo viaggio; esso consisteva di dodici brevi pezzi, uno per ogni mese dell’anno, più un corale finale (un’armonizzazione di una melodia luterana tedesca). “Questo è un ciclo in uscita: anche le Serenate ruminative e agrodolci, giugno e luglio, crescono in opere virtuosistiche densamente strutturate, e la maggior parte dei pezzi ha più audacia di Schumann che delicatezza di Felix Mendelssohn…”, ha osservato il recensore del New York Times Allan Kozinn dopo aver ascoltato il lavoro nel 1996. In effetti, non tutta la musica di Hensel assomigliava a quella di Felix Mendelssohn; ha anche attinto alle innovazioni più carnose di giovani innovatori dell’epoca come Schumann e Franz Liszt.

Alla fine della sua vita, Hensel decise di pubblicare parte della sua musica indipendentemente da ciò che pensava la sua famiglia. Una lunga dichiarazione su questa decisione in una delle sue lettere, riprodotta sul sito web dell’editore musicale W. W. Norton, testimonia la sua mancanza di fiducia sulla sua decisione: “Spero di non disonorare tutti voi, perché non sono femme libre”, ha scritto. Circa 25 pubblicazioni della sua musica, per lo più di canzoni e pezzi per pianoforte, apparvero in tutto, alcune delle quali dopo la sua morte improvvisa per un ictus a Berlino il 14 maggio 1847, mentre stava conducendo una prova della cantata corale Felixte Walpurgisnacht di Felix Mendelssohn. Felix Mendelssohn fu fortemente colpito dalla sua morte e morì sei mesi dopo.

Per oltre un secolo, la musica di Hensel fu quasi completamente dimenticata. I suoi manoscritti sono rimasti in possesso della sua famiglia, e nel 1965 sono diventati parte di un archivio di Felix Mendelssohn materiali conservati presso la Biblioteca di Stato di Berlino Ovest (ora la Biblioteca di Stato di Berlino) in Germania. Mentre il femminismo cominciava a farsi strada nei circoli musicali accademici, gli studiosi hanno portato alla luce i documenti della carriera di Hensel. Ma il direttore dell’archivio, Rudolf Elvers, ha attirato l’interesse di ciò che ha chiamato (secondo Christopher Swan del Christian Science Monitor) “tutte queste ragazze che suonano il pianoforte che sono semplicemente innamorate di Fanny”, e ha trascinato i piedi nel rendere disponibile la musica di Hensel. Ai musicisti che hanno chiesto di vedere i manoscritti è stato detto di aspettare mentre le priorità sono state risolte.

La situazione cominciò a cambiare negli anni ‘ 90 e apparvero le registrazioni della musica di Hensel. Un set di quattro dischi dedicato a Hensel è stato pubblicato dall’etichetta tedesca CPO, e l’etichetta Thorofon ha pubblicato tre volumi della sua musica vocale e per tastiera. Le edizioni stampate di selezioni dal suo corpo di lavoro sono stati pubblicati, ma la maggior parte dei suoi manoscritti sono rimasti rinchiusi nella Biblioteca di Stato di Berlino o detenuti in collezioni private. A partire dai primi anni 2000, la maggior parte della sua musica era ancora inaccessibile agli artisti.

L’opinione critica era divisa, a volte ma non sempre in termini di genere, su quei pezzi di Hensel che erano stati posti davanti al pubblico musicale. “Ti senti come se stessi ascoltando un grande compositore, il funzionamento di un’autentica anima creativa”, ha detto il compositore vincitore del premio Pulitzer Stephen Albert a Christopher Swan in riferimento al Trio per pianoforte di Hensel del 1846. “Ti dirò, è sicuramente più avventurosa di suo fratello. Ha un sacco di talento…. C’è una chiarezza di pensiero, una vera inevitabilità per la sua musica…. Quest’ultimo movimento è molto simile a Brahms. Solo che è stato scritto quando Brahms aveva circa 14 anni.”Il compositore Gunther Schuller disse a Swan che” era estremamente prolifica, ma ad un livello molto alto e costante. Il tipo di cosa in cui dici, ‘ Perché non conosciamo meglio questa musica?”

Edward Rothstein del New York Times dissentì, definendo i brevi pezzi per pianoforte di Hensel” opere di un certo fascino ma di carattere non compulsivo “e affermando che” i lieder erano anche relativamente banali, con alcuni momenti di sorprendente modulazione.”Alcuni scrittori hanno preso la posizione che Hensel era un compositore con talento grezzo per eguagliare il fratello, ma che non le era mai stato permesso di svilupparlo completamente. Una valutazione completa dei contributi creativi di Hensel attendeva una ricerca più approfondita sulla sua vita e sulle sue opere. L’anno 2005 ha visto la prima moderna di un’aria da concerto in lingua italiana di Hensel, “Io d’amor, oh Dio, mi moro” (Muoio, o Signore, d’amore). Forse nei prossimi anni il lavoro di Hensel, ancora inedito, sarà scoperto e apprezzato.

Libri

Citron, Marcia J., The New Grove Dictionary of Music and Musicians, 2nd ed., Macmillan, 2001.

Citron, Marcia J., ed., Le lettere di Fanny Hensel a Felix Mendelssohn, Pendragon, 1987.

Tillard, Françoise, Fanny Hensel, trans. Camille Naish, Amadeus, 1996.

Periodici

American Record Guide, marzo-aprile 1998; luglio-agosto 1999; maggio 2000.

Christian Science Monitor, 27 marzo 1986.

New York Times, 29 settembre 1991; 23 marzo 1996.

Observer (Londra, Inghilterra), 1 maggio 2005.

San Francisco Chronicle, 5 febbraio 1990.

Online

“Fanny Mendelssohn Hensel,” W. W. Norton editore, http://www.wwnorton.com/classical/composers/hensel.htm (10 novembre 2005).

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