Perché ci sono così tante lingue diverse nel mondo?

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Il tetto di paglia trattenne i raggi del sole, ma non riuscì a tenere a bada il caldo tropicale. Mentre tutti al laboratorio di ricerca si dirigevano fuori per una pausa, piccoli gruppi si sono scheggiati per riunirsi all’ombra degli alberi di cocco e godersi una brezza. Ho vagato di gruppo in gruppo, unendomi alle discussioni. Ogni volta, ho notato che la lingua della conversazione sarebbe cambiata da una lingua indigena a qualcosa che sapevano che potevo capire, Bislama o inglese. Sono rimasto stupito dalla facilità con cui i partecipanti all’incontro sono passati da una lingua all’altra, ma sono rimasto ancora più stupito dal numero di diverse lingue indigene.

Trenta persone si erano riunite per il workshop su quest’isola nel Pacifico meridionale, e tutti tranne me provenivano dall’isola, chiamata Makelua, nella nazione di Vanuatu. Vivevano in 16 comunità diverse e parlavano 16 lingue distinte.

In molti casi, potresti stare ai margini di un villaggio e vedere la periferia della prossima comunità. Eppure gli abitanti di ogni villaggio parlavano lingue completamente diverse. Secondo il recente lavoro dei miei colleghi dell’Istituto Max Planck per la Scienza della Storia umana, quest’isola, lunga appena 100 chilometri e larga 20, ospita parlanti di forse 40 diverse lingue indigene. Perché così tanti?

Potremmo porre questa stessa domanda all’intero globo. La gente non parla una lingua universale, o anche una manciata. Invece, oggi la nostra specie parla collettivamente oltre 7.000 lingue distinte.

E queste lingue non sono diffuse in modo casuale in tutto il pianeta. Ad esempio, molte più lingue si trovano nelle regioni tropicali che nelle zone temperate. L’isola tropicale della Nuova Guinea ospita oltre 900 lingue. La Russia, 20 volte più grande, ha 105 lingue indigene. Anche all’interno dei tropici, la diversità linguistica varia ampiamente. Ad esempio, le 250.000 persone che vivono sulle 80 isole di Vanuatu parlano 110 lingue diverse, ma in Bangladesh una popolazione 600 volte maggiore parla solo 41 lingue.

Perché gli esseri umani parlano così tante lingue? E perché sono così distribuiti in modo non uniforme in tutto il pianeta? A quanto pare, abbiamo poche risposte chiare a queste domande fondamentali su come l’umanità comunica.

Alcune idee, ma poche prove

La maggior parte delle persone può facilmente brainstorming possibili risposte a queste domande intriganti. Ipotizzano che la diversità linguistica debba riguardare la storia, le differenze culturali, le montagne o gli oceani che dividono le popolazioni, o vecchi litigi scritti su larga scala—”li odiavamo, quindi non parliamo con loro.”

Le domande sembrano anche come dovrebbero essere fondamentali per molte discipline accademiche—linguistica, antropologia, geografia umana. Ma, a partire dal 2010, quando il nostro team eterogeneo di ricercatori provenienti da sei diverse discipline e otto diversi paesi ha iniziato a rivedere ciò che era noto, siamo rimasti scioccati dal fatto che solo una dozzina di studi precedenti erano stati fatti, tra cui uno noi stessi completato sulla diversità linguistica nel Pacifico.

Questi sforzi precedenti hanno esaminato il grado in cui diverse variabili ambientali, sociali e geografiche erano correlate al numero di lingue trovate in un determinato luogo. I risultati variavano molto da uno studio all’altro e non sono emersi modelli chiari. Gli studi hanno anche affrontato molte sfide metodologiche, la più grande delle quali incentrata sul vecchio adagio statistico: la correlazione non equivale alla causalità.

Volevamo conoscere i passi esatti che hanno portato alla formazione di così tante lingue in certi luoghi e così poche in altri. Ma il lavoro precedente ha fornito poche teorie solide sui processi specifici coinvolti, e i metodi utilizzati non ci hanno avvicinato alla comprensione delle cause dei modelli di diversità linguistica.

Ad esempio, studi precedenti hanno sottolineato che a latitudini più basse le lingue sono spesso parlate in aree più piccole rispetto a latitudini più elevate. È possibile inserire più lingue in una determinata area più ci si avvicina all’equatore. Ma questo risultato non ci dice molto sui processi che creano la diversità linguistica. Solo perché un gruppo di persone attraversa una linea latitudinale immaginaria sulla mappa non significa che si divideranno automaticamente in due popolazioni diverse che parlano due lingue diverse. La latitudine potrebbe essere correlata con la diversità linguistica, ma certamente non l’ha creata.

Un modello semplice può prevedere la realtà?

Un modo migliore per identificare le cause di particolari modelli è simulare i processi che pensiamo possano crearli. Più i prodotti del modello sono vicini alla realtà che conosciamo, maggiori sono le probabilità che comprendiamo i processi effettivi al lavoro.

Due membri del nostro gruppo, gli ecologisti Thiago Rangel e Robert Colwell, avevano sviluppato questa tecnica di modellazione di simulazione per i loro studi sui modelli di diversità delle specie. Ma nessuno aveva mai usato questo approccio per studiare la diversità delle popolazioni umane.

Abbiamo deciso di esplorare il suo potenziale costruendo prima un modello semplice per testare il grado in cui alcuni processi di base potrebbero spiegare i modelli di diversità linguistica in una sola parte del globo, il continente australiano.

Mappa delle 406 lingue australiane prima del contatto con gli europei. Claire Bowern, Yale University, con il supporto della National Science Foundation BCS-1423711, CC BY

La nostra collega Claire Bowern, linguista della Yale University, ha creato una mappa che mostra la diversità delle lingue aborigene—un totale di 406—che si trovano in Australia prima del contatto con gli europei. C’erano molte più lingue nel nord e lungo le coste, con relativamente poche nell’interno del deserto. Volevamo vedere quanto un modello, basato su un semplice insieme di processi, potesse corrispondere a questo modello geografico di diversità linguistica.

Il nostro modello di simulazione ha fatto solo tre ipotesi di base. In primo luogo, le popolazioni si sposteranno per riempire gli spazi disponibili dove nessun altro vive.

In secondo luogo, le precipitazioni limiteranno il numero di persone che possono vivere in un luogo; Il nostro modello presumeva che le persone vivessero in densità più elevate nelle aree in cui pioveva di più. Le precipitazioni annuali variano ampiamente in Australia, da oltre tre metri nelle foreste pluviali nordorientali a un decimo di metro nell’Outback.

In terzo luogo, abbiamo ipotizzato che le popolazioni umane abbiano una dimensione massima. La dimensione ideale del gruppo è un compromesso tra i benefici di un gruppo più ampio (una più ampia selezione di potenziali compagni) e i costi (tenere traccia di individui non correlati). Nel nostro modello, quando una popolazione è cresciuta più grande di una soglia massima-impostata in modo casuale in base a una distribuzione globale delle dimensioni della popolazione di cacciatori-raccoglitori-si è divisa in due popolazioni, ognuna delle quali parla una lingua distinta.

Abbiamo usato questo modello per simulare le mappe di diversità linguistica per l’Australia. In ogni iterazione, una popolazione iniziale sorse casualmente da qualche parte sulla mappa e cominciò a crescere e diffondersi in una direzione casuale. Una mappa delle precipitazioni sottostante ha determinato la densità di popolazione e, quando la dimensione della popolazione ha raggiunto il massimo predeterminato, il gruppo si è diviso. In questo modo, le popolazioni umane simulate crescevano e si dividevano mentre si diffondevano per riempire l’intero continente australiano.

Il nostro modello semplice non includeva alcun impatto dal contatto tra gruppi, cambiamenti nelle strategie di sussistenza, gli effetti del prestito di idee culturali o componenti del linguaggio da gruppi vicini, o molti altri processi potenziali. Quindi, ci aspettavamo che fallisse miseramente.

Incredibilmente, il modello ha prodotto 407 lingue, solo una tantum dal numero effettivo.

Le mappe linguistiche simulate mostrano anche più lingue nel nord e lungo le coste, e meno nelle regioni aride dell’Australia centrale, rispecchiando i modelli geografici nella diversità linguistica osservata.

E così per il continente australiano sembra che un piccolo numero di fattori—limitazioni posti precipitazioni sulla densità di popolazione e limiti sulla dimensione del gruppo—potrebbe spiegare sia il numero di lingue e gran parte della variazione in quante lingue sono parlate in luoghi diversi.

Applicare il modello altrove

Ma sospettiamo che i modelli di diversità linguistica in altri luoghi possano essere modellati da fattori e processi diversi. In altre località, come Vanuatu, i livelli di precipitazioni non variano ampiamente come in Australia, e la densità della popolazione può essere modellata da altre condizioni ambientali.

In altri casi, il contatto tra gruppi umani ha probabilmente rimodellato il panorama della diversità linguistica. Ad esempio, la diffusione di gruppi agricoli che parlano lingue indoeuropee o bantu potrebbe aver cambiato la struttura delle popolazioni e le lingue parlate in vaste aree dell’Europa e dell’Africa, rispettivamente.

Indubbiamente, un’ampia varietà di fattori e processi sociali e ambientali hanno contribuito ai modelli di diversità linguistica che vediamo in tutto il mondo. In alcuni luoghi la topografia, il clima o la densità delle risorse naturali chiave possono essere più critici; in altri la storia della guerra, l’organizzazione politica o le strategie di sussistenza dei diversi gruppi possono svolgere un ruolo più importante nel plasmare i confini del gruppo e i modelli di diversità linguistica. Quello che abbiamo stabilito per ora è un modello per un metodo che può essere utilizzato per scoprire i diversi processi al lavoro in ogni posizione.

La diversità linguistica ha svolto un ruolo chiave nel plasmare le interazioni dei gruppi umani e la storia della nostra specie, eppure sappiamo sorprendentemente poco sui fattori che modellano questa diversità. Speriamo che altri scienziati diventino affascinati dalla geografia della diversità linguistica come il nostro gruppo di ricerca e si uniscano a noi nella ricerca di capire perché gli esseri umani parlano così tante lingue.

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