¿Por Qué Hay Tantos Idiomas Diferentes en el Mundo?

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El techo de paja retenía los rayos del sol, pero no podía mantener a raya el calor tropical. Mientras todos en el taller de investigación se dirigían afuera para un descanso, pequeños grupos se separaron para reunirse a la sombra de los cocoteros y disfrutar de la brisa. De un grupo a otro, me uní a las discusiones. Cada vez, notaba que el idioma de la conversación cambiaba de un idioma indígena a algo que ellos sabían que podía entender, el Bislama o el inglés. Me sorprendió la facilidad con que los participantes de la reunión cambiaban de idioma, pero me sorprendió aún más el número de lenguas indígenas diferentes.

Treinta personas se habían reunido para el taller en esta isla en el Pacífico Sur, y todas, excepto yo, provenían de la isla, llamada Makelua, en la nación de Vanuatu. Vivían en 16 comunidades diferentes y hablaban 16 idiomas distintos.

En muchos casos, puede pararse al borde de un pueblo y ver las afueras de la siguiente comunidad. Sin embargo, los residentes de cada aldea hablaban idiomas completamente diferentes. De acuerdo con un trabajo reciente de mis colegas del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana, esta isla, de solo 100 kilómetros de largo y 20 kilómetros de ancho, es el hogar de hablantes de quizás 40 lenguas indígenas diferentes. ¿Por qué tantos?

Podríamos hacer esta misma pregunta a todo el globo. La gente no habla un solo idioma universal, ni siquiera un puñado. En cambio, hoy en día nuestra especie habla colectivamente más de 7.000 idiomas distintos.

Y estos idiomas no se distribuyen aleatoriamente por todo el planeta. Por ejemplo, se encuentran muchas más lenguas en las regiones tropicales que en las zonas templadas. La isla tropical de Nueva Guinea es el hogar de más de 900 idiomas. Rusia, 20 veces más grande, tiene 105 lenguas indígenas. Incluso dentro de los trópicos, la diversidad lingüística varía ampliamente. Por ejemplo, las 250.000 personas que viven en las 80 islas de Vanuatu hablan 110 idiomas diferentes, pero en Bangladesh, una población 600 veces mayor solo habla 41 idiomas.

¿Por qué los humanos hablan tantos idiomas? ¿Y por qué están tan desigualmente repartidos por todo el planeta? Resulta que tenemos pocas respuestas claras a estas preguntas fundamentales sobre cómo se comunica la humanidad.

Algunas ideas, pero poca evidencia

La mayoría de las personas pueden pensar fácilmente posibles respuestas a estas preguntas intrigantes. Plantean la hipótesis de que la diversidad lingüística debe ser sobre la historia, las diferencias culturales, las montañas o los océanos que dividen a las poblaciones, o las viejas disputas escritas en grande:»los odiamos, así que no hablamos con ellos.»

Las preguntas también parecen ser fundamentales para muchas disciplinas académicas: lingüística, antropología, geografía humana. Pero, a partir de 2010, cuando nuestro diverso equipo de investigadores de seis disciplinas diferentes y ocho países diferentes comenzó a revisar lo que se conocía, nos sorprendió que solo se hubieran realizado una docena de estudios previos, incluido uno que nosotros mismos completamos sobre la diversidad lingüística en el Pacífico.

Todos estos esfuerzos previos examinaron el grado en que las diferentes variables ambientales, sociales y geográficas se correlacionaban con el número de lenguas encontradas en un lugar determinado. Los resultados variaron mucho de un estudio a otro, y no surgieron patrones claros. Los estudios también se enfrentaron a muchos desafíos metodológicos, el más grande de los cuales se centró en el viejo adagio estadístico: la correlación no es igual a la causalidad.

Queríamos saber los pasos exactos que llevaron a que se formaran tantos idiomas en ciertos lugares y tan pocos en otros. Pero el trabajo anterior proporcionó pocas teorías sólidas sobre los procesos específicos involucrados, y los métodos utilizados no nos acercaron a comprender las causas de los patrones de diversidad lingüística.

Por ejemplo, estudios anteriores señalaron que en latitudes más bajas las lenguas se hablan a menudo en áreas más pequeñas que en latitudes más altas. Puede ajustar más idiomas en un área determinada cuanto más se acerque al ecuador. Pero este resultado no nos dice mucho sobre los procesos que crean la diversidad lingüística. El hecho de que un grupo de personas cruce una línea latitudinal imaginaria en el mapa no significa que se dividan automáticamente en dos poblaciones diferentes que hablen dos idiomas diferentes. La latitud puede estar correlacionada con la diversidad lingüística, pero ciertamente no la creó.

¿Puede un modelo simple predecir la realidad?

Una mejor manera de identificar las causas de patrones particulares es simular los procesos que creemos que podrían estar creándolos. Cuanto más cerca estén los productos del modelo de la realidad que sabemos que existe, mayores serán las posibilidades de que entendamos los procesos reales en el trabajo.

Dos miembros de nuestro grupo, los ecologistas Thiago Rangel y Robert Colwell, habían desarrollado esta técnica de modelado de simulación para sus estudios de patrones de diversidad de especies. Pero nadie había utilizado nunca este enfoque para estudiar la diversidad de las poblaciones humanas.

Decidimos explorar su potencial construyendo primero un modelo simple para probar el grado en que algunos procesos básicos podrían explicar los patrones de diversidad lingüística en una sola parte del mundo, el continente de Australia.

Mapa de los 406 idiomas de Australia antes del contacto con los europeos. Claire Bowern, Universidad de Yale, con el apoyo de la Fundación Nacional de Ciencias BCS-1423711, CC BY

Nuestra colega Claire Bowern, lingüista de la Universidad de Yale, creó un mapa que muestra la diversidad de las lenguas aborígenes—un total de 406—encontradas en Australia antes de entrar en contacto con europeos. Había muchas más lenguas en el norte y a lo largo de las costas, con relativamente pocas en el interior del desierto. Queríamos ver hasta qué punto un modelo, basado en un simple conjunto de procesos, podría coincidir con este patrón geográfico de diversidad lingüística.

Nuestro modelo de simulación hizo solo tres suposiciones básicas. En primer lugar, las poblaciones se moverán para llenar los espacios disponibles donde nadie más vive.

En segundo lugar, la lluvia limitará el número de personas que pueden vivir en un lugar; Nuestro modelo asumió que las personas vivirían en densidades más altas en las áreas donde llovía más. La precipitación anual varía ampliamente en Australia, desde más de tres metros en las selvas tropicales del noreste hasta una décima parte de un metro en el interior.

En tercer lugar, asumimos que las poblaciones humanas tienen un tamaño máximo. El tamaño ideal del grupo es una compensación entre los beneficios de un grupo más grande (una selección más amplia de parejas potenciales) y los costos (llevar un registro de individuos no relacionados). En nuestro modelo, cuando una población crecía por encima de un umbral máximo, establecido aleatoriamente en función de una distribución global de tamaños de población de cazadores—recolectores, se dividía en dos poblaciones, cada una de las cuales hablaba un idioma distinto.

Utilizamos este modelo para simular mapas de diversidad lingüística para Australia. En cada iteración, una población inicial surgió aleatoriamente en algún lugar del mapa y comenzó a crecer y extenderse en una dirección aleatoria. Un mapa de precipitaciones subyacente determinó la densidad de población, y cuando el tamaño de la población alcanzó el máximo predeterminado, el grupo se dividió. De esta manera, las poblaciones humanas simuladas crecieron y se dividieron a medida que se extendían para llenar todo el continente australiano.

Nuestro modelo simple no incluyó ningún impacto del contacto entre grupos, cambios en las estrategias de subsistencia, los efectos del préstamo de ideas culturales o componentes del lenguaje de grupos cercanos, ni muchos otros procesos potenciales. Por lo tanto, esperábamos que fallaría miserablemente.

Increíblemente, el modelo produjo 407 idiomas, solo uno fuera del número real.

Los mapas de idiomas simulados también muestran más idiomas en el norte y a lo largo de las costas, y menos en las regiones secas de Australia central, reflejando los patrones geográficos en la diversidad lingüística observada.

Y, por lo tanto, para el continente de Australia, parece que un pequeño número de factores—las limitaciones de los lugares de lluvia en la densidad de población y los límites en el tamaño del grupo—podrían explicar tanto el número de idiomas como gran parte de la variación en el número de idiomas que se hablan en diferentes lugares.

Aplicar el modelo en otro lugar

Pero sospechamos que los patrones de diversidad lingüística en otros lugares pueden estar moldeados por diferentes factores y procesos. En otros lugares, como Vanuatu, los niveles de lluvia no varían tanto como en Australia, y las densidades de población pueden estar determinadas por otras condiciones ambientales.

En otros casos, el contacto entre grupos humanos probablemente remodeló el paisaje de la diversidad lingüística. Por ejemplo, la propagación de grupos agrícolas que hablan lenguas indoeuropeas o bantúes puede haber cambiado la estructura de las poblaciones y las lenguas habladas en grandes áreas de Europa y África, respectivamente.

Sin lugar a dudas, una amplia variedad de factores y procesos sociales y ambientales han contribuido a los patrones de diversidad lingüística que vemos en todo el mundo. En algunos lugares, la topografía, el clima o la densidad de recursos naturales clave pueden ser más críticos; en otros, la historia de la guerra, la organización política o las estrategias de subsistencia de diferentes grupos pueden desempeñar un papel más importante en la configuración de los límites de los grupos y los patrones de diversidad lingüística. Lo que hemos establecido por ahora es una plantilla para un método que se puede usar para descubrir los diferentes procesos en funcionamiento en cada ubicación.

La diversidad lingüística ha desempeñado un papel clave en la configuración de las interacciones de los grupos humanos y la historia de nuestra especie, y, sin embargo, sabemos sorprendentemente poco sobre los factores que configuran esta diversidad. Esperamos que otros científicos se sientan tan fascinados por la geografía de la diversidad lingüística como lo está nuestro grupo de investigación y se unan a nosotros en la búsqueda de comprender por qué los humanos hablan tantos idiomas.

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